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Raphaël Lessard en NASCAR Pinty’s à Vallée-Jonction dimanche... avec l'équipe de Jason Hathaway !

Raphaël Lessard en NASCAR Pinty’s à Vallée-Jonction dimanche... avec l'équipe de Jason Hathaway !

Jeudi 26 août 2021 par Eliane Gilain
Crédit photo: Mélanie Drolet

Crédit photo: Mélanie Drolet

Une fois le Grand Prix de Trois-Rivières terminé, Raphaël Lessard annonçait que son aventure avec Donald Theetge se terminait, après un interim de trois épreuves au volant de la voiture numéro 80 de NASCAR Pinty’s. Theetge avait gracieusement laissé son bolide à Lessard le temps de deux épreuves au Sunset Speedway, puis au Grand Prix de Trois-Rivières.

Connaissant un début de saison canon, Raphaël a récolté deux victoires en Ontario, prenant ainsi la tête du championnat. Toutefois, le GP3R s’est moins bien déroulé pour lui, qui a eu des problèmes de freins, comme beaucoup de pilotes du peloton.

« Ça a été une fin de semaine chargée au Grand Prix de Trois-Rivières » nous raconte Raphaël. « J’ai adoré mon expérience, mais ça n’a pas été ma fin de semaine. Premièrement, en Défi Urbain (les Sportsman), c’est un événement à oublier. J’étais rapide lors des essais, mais mon nouveau moteur a rendu l’âme lors de la séance de qualifications. En finale, je réussissais à remonter jusqu'à un accrochage qui m’a renvoyé en arrière du peloton. Je suis quand même encore remonté dans le peloton, mais avec toutes les neutralisations ça n’était pas possible d’avancer rapidement. Finalement j’ai terminé dans les pneus, c’était ça ou accrocher un autre pilote ! C’était décevant, car j’étais rapide, mais il semblait toujours y avoir un problème » précise-t-il.

La course de NASCAR Pinty’s ne s’est guère mieux déroulée pour Lessard : « j’ai eu des problèmes lors de la séance de qualifications alors je n’ai pu inscrire que le 12ème temps. Je n’étais pas confortable lors des freinages, mais nous ne trouvions pas le problème. Lors de la course, j’ai fait un tout droit au 2ème tour. À ce moment, c’était clair que j’avais encore des problèmes de freins, je n’arrivais plus à ralentir. Il n’y avait pas de neutralisations pour m’aider alors je suis finalement rentré aux puits lorsque j’ai vu Andrew Ranger et Alex Guénette faire la même chose. L’équipe a apporté un peu de changement aux freins arrière, ce qui a un peu aidé ». Il conclut à ce sujet : « Je suis retourné en piste pour garder ma première position au championnat. J’ai passé la course à essayer de rattraper le peloton, mais finalement, c’est le peloton qui me rattrapait ! Ça me console de voir que plusieurs des meilleurs pilotes de la série ont eu le même problème que moi, mais en tant qu’équipe vous avions une très bonne capacité de rouler en avant alors c’est évidemment dommage ».

L’aventure s'est ainsi terminée pour Raphaël avec Donald Theetge, qui reprendra les commandes de sa voiture de NASCAR dès ce week-end. Toutefois, Lessard n’a pas perdu de temps à se retrouver un volant : « Tout le monde était derrière moi pour que je me trouve un volant, surtout pour l’Autodrome Chaudière qui est à 5 minutes de chez moi ! ».

Lessard manquera l’épreuve à ICAR samedi, car il sera en piste en Late Model avec l’équipe Larue au même moment. Il pourrait très bien remporter le championnat dans cette série. « Samedi et dimanche je participerai à deux épreuves de 150 tours en Late Model, puis je serai de retour en après-midi pour 300 tours en NASCAR Pinty’s avec la voiture No.8 Société Louis Jacques / Larue / Groupe Isolophome de EHR, et avec Jason Hathaway comme directeur d’équipe. Je ne ferai pas l’épreuve d’ICAR, car pour l’instant, le budget est un peu serré alors je voulais concentrer mes efforts à l’Autodrome Chaudière. Tout ça est arrivé à la dernière minute et je ne peux assez remercier tout le monde qui m’a aidé ! » indique Raphaël Lessard.

Compte-tenu qu'en NASCAR Pinty's, on utilise encore l'ancien pointage des séries NASCAR (43 points au vainqueur, 42 au 2ème, 41 au 3ème, etc.), l'absence de Raphaël à la course de samedi sur le circuit routier d'ICAR lui enlève pratiquement toute chance de viser le titre, même s'il parvenait à faire les épreuves qui suivront celles de dimanche à Vallée-Jonction, mais au moins cela lui donnera l'occasion de se produire devant son public. Rappelons que Raphaël lessard avait gagné dès ses débuts dans la série NASCAR Pinty,s en 2019... à Vallée-Jonction justement !